Breve Historia del Algodón

Breve Historia del Algodónpropiedades del algodón

El 12 de Abril de 1861 el fuerte Sumter, uno de los que defendian la rada de Charleston en la joven  nación Norteaméricana fue bombardeado por tropas sudistas. Con ello empezaba el conflicto civil entre el Norte y el Sur de los Estados Unidos de América, la llamada Guerra de Sucesión. Los estados del Norte, la Unión, defendian la causa de la abolición de la esclavitud; los del Sur preconizaban su mantenimiento.

Sin embargo, no sólo se luchaba por los esclavos. Los hombres que poseían la riqueza en el Sur formaban una minoría de costumbres aristocráticas, sus propiedades eran extensas plantaciones de tabaco, de arroz y sobre todo , de algodón y sus trabajadores eran mano de obra negra reducida a la esclavitud. No querían convertirlos en trabajadores libres porque tendrían que pagarles salarios y el precio del algodón  aumentaría.

Los hombres del Norte , en cambio, eran de costumbres más democráticas, sus riquezas eran las grandes industrias. Lo que el Norte necesitaba, no eran esclavos sin dinero, sino trabajadores libres, que ganando buenos salarios, pudieran comprar los productos que sus industrias elaboraban.

El Sur quería vender su tabaco, su arroz y en especial, su algodón, sin obstaculos . Quien pagara mejor sus productos se quedaba con ellos. El Norte en cambio, queria que el gobierno protegiese al comercio. Las tropas y la marina de  de la unión, bloquearon los puertos de la confederación para impedir que los barcos cargados de algodón  salieran para Europa. El Sur dejó de  recibir los ingresos de estas ventas. Empezaron a no poder comprar las armas y municiones necesarias que ellos no podían fabricar porque las grandes factorías estaban en el Norte, finalmente, perdieron la guerra. Dos puntos  básicos intímamente unidos ( entre otros ) la habían originado  la esclavitud y las plantaciones de algodón.

Cuando el 9 de Abril de 1865, el general sudista Lee capitulaba en Appomatox ante las tropas del general Grant, ambos militares que habían luchado uno contra el otro, no pudieron dejar de exclamar…Y sin embargo, ¡ el algodón continuará siendo el Rey de las plantas textiles !

¿Que es la planta del algodón?

El algodonero es una planta de la familia de las malváceas que contiene semillas oleosas en capullos recubiertos por una borra textil. Aunque no es muy exigente en suelos, precisa una tierra rica y profunda, que sea a la vez permeable y húmeda; los suelos silíceos- arcillosos, ligeramente  calizos, son los más adecuados.

Las condiciones climáticas que requiere el cultivo del algodón son muy precisas. El algodonero  necesita abundante humedad, con unos 1000 milímetros de lluvia  anuales por lo menos, para germinar y crecer, pero durante la maduración es necesaria una estación seca que favorezca la apertura de las cápsulas. El algodón es por excelencia la planta de  de la zona in tertropical, al borde de los desiertos, donde las temperaturas son siempre elevadas, más de 20º después de brotar la  planta y no menos de 200 días anuales sin heladas.

El cultivo del algodón requiere atentos cuidados que exigen una numerosa mano de obra. Aparte de las labores iniciales de siembra, escarda y en ciertos casos riegos, la recolección, verificada a  medida, que las cápsulas maduras se abren, lo que hacen en momentos  diferentes, hay  que realizarlas a mano. Esto  exige una población densa capaz de efectuar un trabajo pesado en un  clima penoso para el hombre, por esto durante mucho tiempo, el algodonero significó la esclavitud y la trata de negros.

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